Grandes desastres (3)

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El potencial desastre nuclear de Three Mile Island

Elena Trapero Jiménez-Tajuelo

La central nuclear en la isla Three Mile Island (Harrisburg, Pennsylvania, Estados Unidos) contiene un reactor nuclear de agua a presión y dos generadores de vapor.

TMI-1 empezó a funcionar el 19 de Abril de 1974. En el momento del accidente estaba en “parada fría´´, ya que estaban recargando el combustible. Y no fue puesto en funcionamiento hasta 1985 por problemas técnicos, legales y reguladores. Actualmente, esta planta sigue funcionando. En 2014 tendría que expirar su licencia, pero la han aumentado hasta 2034.

Y el segundo reactor, TMI-2 fue en el cual se produjo el accidente. El accidente ocurrió sin llevar más de tres meses en funcionamiento. El 28 de Marzo de 1979, a las 4 de la madrugada, los fallos técnicos en el segundo reactor de la planta junto con errores humanos, produjo el accidente más grave de la industria nuclear civil de Estados Unidos, parando desde entonces el desarrollo nuclear en dicho país. Una curiosidad es que, días entes del accidente, se estreno en los cines la película `El síndrome de China´, en la cual suceden cosas parecidas al accidente real, como el fallo humano de no saber con exactitud la cantidad de agua que había en el interior del reactor.

clip_image004Esquema de la unidad 2 de TMI

El accidente se produjo cuando una bomba del circuito secundario se paró por un error. Acto seguido, sonó la alarma en la sala de control. Esto provoco que no pasara calor del primer reactor al segundo, haciendo que la temperatura y la presión del agua se elevaran más de lo debido. Pero, esto no fue lo preocupante. Lo que sí fue, una válvula de alivio de presión se abrió liberando vapor radiactivo. Mientras, los operarios pensaban que todo seguía funcionando correctamente. 9 segundos más tarde, las barras de control, que son los frenos de las reacciones nucleares, se bajaron haciendo que se detuviera poco a poco la reacción de fisión. Un indicador de la sala de control, se apagó ya que indicaba que la válvula se había cerrado, cuando todavía seguía abierta. Fue entonces cuando hubo una pérdida de refrigerante

Dos minutos después, se activo automáticamente el sistema de inyección de agua de emergencia, introduciendo agua en el primer reactor, y los operarios seguían sin preocuparse porque sabían lo que estaba ocurriendo de verdad. Los operarios vieron que el nivel del agua y la presión estaban en niveles adecuados y apagaron el sistema de inyección de agua de emergencia. En realidad, se seguía expulsando gases radiactivos, entre ellos, xenón y kriptón, junto con agua, lo que hacía que la refrigeración fuese descendiendo. 8 minutos después, un operario se percató que las válvulas de las bombas de apoyo, que se pensaban que estaban abiertas, estaban cerradas. Y decide abrirlas, haciendo que todo funcione correctamente. 15 minutos después de todo, se habían perdido, 12.000 litros de agua, dejando altos niveles de radiactividad dentro del recinto. Sin contar, que se seguía perdiendo agua mientras que los indicadores señalaban lo contrario.

1 hora y veinte minutos después, las bombas que empujaban agua dentro del primer reactor sufrieron golpes por el vapor que conducían, y se hace que se paren las 4 bombas que hay, haciendo que no circule nada de agua, aumentando la temperatura y aumentando el vapor radiactivo. A las 2 horas, sin agua cubriendo el núcleo, hace que las barras de controle empiecen a derretirse, liberando hidrogeno y gases radiactivos, liberados hacia el exterior por la válvula de alivio.

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Se produjo entonces el cambio de turno, y fue cuando el nuevo operario se fijó en que la temperatura de la válvula de alivio era muy alta, y cierra la válvula cuando ya más de un millón de litros de agua contaminada habían sido liberados. Sin darse cuenta todavía, el nivel del agua seguía muy por debajo y se seguía produciendo radiactividad y calor. 15 minutos después de esto, suena la alarma de radiación declarando el nivel de emergencia. La radiactividad del agua era 350 veces más alta de lo normal.

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Tres horas desde el inicio del accidente, se declara la emergencia general. Cuatro horas y media más tarde se vuelve a inyectar agua, aunque la presión seguía siendo muy elevada. Ya era tarde, el hidrogeno acumulado en el edificio de contención exploto, y los operarios no lo interpretaron bien. En total, hasta ahora, habían pasado nueve horas. Pero no fue 6 horas más tarde, cuando las bombas del circuito empezaron a funcionar correctamente, haciendo circular agua por el núcleo, aunque la mitad de este se había desintegrado y quedaba mucha cantidad de hidrogeno en el circuito primario. Al accidente se le dio el nivel 5 en la Escala Internacional De Sucesos Nucleares (INES).

 

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El derrame de cianuro de Baia Mare

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Cinco toneladas de peces muertos es lo que dejo la peor catástrofe ambiental en Europa desde Chernobyl. El deshielo, provocó que una balsa minera desbordara cerca de Baia Mare, una ciudad de Rumania. El desbordamiento se extendió por ríos de Hungría, Serbia y Yugoslavia, siendo, en total, cien mil metros cúbicos de agua contaminada con cianuro. Fue en el año 2000, y los expertos creen que serán necesarios 20 años para que vuelva a reinar el equilibrio ambiental de las zonas contaminadas.

El cianuro se utilizaba anteriormente para la extracción del oro de mineral de baja calidad. Fue Carl Wilhelm Scheele quien en 1783 averiguó que el cianuro podía “disolver” el oro. La reacción química se llama la ecuación de Elsner, y es:

4 Au + 8 NaCN + O2 + 2 H2O → 4 Na [Au (CN)2] + 4 NaOH

Es un proceso redox en el cual el oxigeno recoge electrones del oro mientras son acomplejados por el cianuro alrededor de la zona anódica para formar el complejo soluble aurocianida. En 1896, Bodländer descubrió que el peróxido de hidrogeno se forma como producto intermedio.

Conviene evitar la liberación del gas cianhídrico. El cianuro hierve a 26°C. La concentración de protones libres se mantiene baja mediante la adición de alcalinos para asegurar que el pH durante la cianuración se mantenga por encima de pH 10,5.

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