Descubren un nuevo y barato método cuántico para determinar mercurio en concentraciones muy bajas

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Un equipo de científicos suizo-norteamericano ha descubierto un método para detectar mercurio (en su forma muy tóxica de metilmercurio) y otros metales pesados como cadmio en cantidades espectacularmente bajas (el límite de detección alcanza el umbral attomolar), dándose también la circunstancia de que el método es muchísimo más barato que los que actualmente se emplean para realizar este tipo de análisis.

imageSe trata de un sensor de estado sólido consistente en una tira de vidrio en la que está depositada una película de nanopartículas de oro recubiertas de monocapas de ligandos orgánicos (hexanotiol y derivados) en forma de “micropelos”. Es decir, es como si se tratara de un microvelcro. Esta funcionalización superficial provoca el atrapamiento de los cationes existentes en una disolución, lo cual modifica los puentes moleculares entre nanopartículas próximas, aumentando la corriente de efecto túnel a través de las nanopartículas, cambios que son proporcionales a la concentración del analito.

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La técnica funciona muy bien con el catión metilmercurio CH3Hg+, con la particularidad de que la selectividad es excelente (es decir, se dan pocas interferencias). También da buenos resultados con cadmio. En general, se pueden detectar distintos cationes dependiendo del tamaño de las cadenas de los ligandos orgánicos.

Para someterla a test, se ha medido el mercurio existente en aguas de bebidas y en tejidos de peces digeridos previamente los resultados son semejantes a los que dan los métodos clásicos, muchísimo más caros (las tiras reactivas de las que hablamos salen a poco más de cinco euros y el dispositivo medir de la corriente a unos doscientos).

Entre los firmantes del trabajo figura un científico de raíz hispana, Baudilio Tejerina, y Bartosz A. Grzybowski (del que ya hemos hablado en esta revista), ambos de la Northwestern University de Estados Unidos. Grzybowski ha declarado que

Es increíble cómo los principios tan complejos del efecto túnel cuántico que subyacen bajo nuestro dispositivo pueden traducirse en tan preciso y práctico sistema de detección. También es notable que con pocas modificaciones químicas nuestro sistema se pueda adaptar tan fácilmente a otras especies tóxicas.


Fuente: el trabajo original está publicado en la revista Nature Materials.

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