Cómo la química puede servir también a la política

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El próximo 7 de octubre los venezolanos están llamados a participar en las elecciones presidenciales. La forma de votar en Venezuela es muy moderna. Se realiza automáticamente mediante una máquina que reconoce la huella dactilar del votante. No obstante, algo no debe de funcionar del todo bien en este sistema porque, al parecer, un elector podría votar más de una vez. Para evitarlo, se le mancha el dedo meñique con una tinta indeleble que en teoría no desaparece hasta que pasan varios días.

Para estos comicios 45 personas pertenecientes a la Escuela de Química de la Universidad Central de Venezuela han fabricado 116.500 frascos, de 60 mililitros cada uno de tinta indeleble, e igual número de desengrasantes. Los frascos, que llevan un precinto de seguridad, han sido etiquetados con su fecha de caducidad: julio de 2014.

En julio pasado estos productos fueron sometidos a una auditoría a la que asistieron periodistas y políticos. Se trataba de comprobar si realmente la tinta es indeleble. La aplicaron a algunos voluntarios que emplearon hasta diez productos para intentar quitársela, sin éxito. Probaron con un disolvente clorado, acetona, vinagre, un disolvente de pinturas, un desinfectante, un lavaplatos, un producto antigrasas, queroseno, alcohol y un limpiavidrios.

No obstante, la doctora Eglé María Pietri de García, directora de la Escuela de Química y coordinadora de la producción de tinta indeleble, ha advertido que esta puede no fijarse bien en la piel si primero no se lava cuidadosamente el dedo con el desengrasante y se seca, o bien si el votante tiene su piel saturada de grasa (como es el caso de algunos mecánicos). Además, no garantiza que el producto funcione si está roto el precinto de seguridad.


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Composición de la “tinta electoral”

Este procedimiento para evitar la superchería electoral no solo se utiliza en Venezuela. Han empleado o emplean “tinta electoral” (que así es como la llaman) países como India, México, Indonesia o Mali. En algunas elecciones se han detectado casos de borrado fraudulento de la tinta supuestamente indeleble empleadas. No obstante, es ciertamente difícil.

Strips of aluminum foil will be added to bromine.La “tinta electoral” que más se ha empleado –aunque por supuesto no es la única– es esencialmente una disolución de nitrato de plata de entre el 10 y el 20% de riqueza. Como las disoluciones acuosas de esta sal son transparentes, para que el votante vea su dedo manchado instantáneamente se le añade algún pigmento. Eso funciona psicológicamente. Pero no es este pigmento el responsable de la mancha definitiva, sino el nitrato de plata. Esto es así porque este compuesto inorgánico es muy fotosensible, hasta el punto de que, cuando recibe luz (sobre todo, si es ultravioleta), se produce su descomposición de esta forma:

2 AgNO3 → 2 Ag + O2 + 2 NO2

lo que deja en la piel una microcapa de plata metálica de color negro que se queda fuertemente adherida. Recuérdese que este es, ni más ni menos, el fundamento del revelado fotográfico clásico. (A la mezcla del pigmento y la sal de plata se le suele añadir también un biocida para evitar la transmisión de bacterias entre los votantes.)


www.krg.org

Es importante que los frascos hayan estado protegidos de la luz porque en ese caso la plata habrá precipitado y no se adherirá a la piel. En cualquier caso, la reacción siempre se puede producir aunque sea lentamente, y la favorece el calor. Por eso las disoluciones que se preparan con objetivos electorales deben indicar una fecha de caducidad.

Comentaremos adicionalmente que la mayoría de los nitratos metálicos se descomponen con el calor, pero suelen dar el óxido del metal, no el metal libre. En el caso de la plata, su óxido se descompone en plata y oxígeno incluso a más baja temperatura que su nitrato, y por esa razón se obtiene tan fácilmente el metal.

La mancha se elimina con el paso de los días porque, como se sabe, las capas externas de la piel se van descamando microscópicamente de forma continua, arrastrando así a la plata.

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