Nuevo instrumento para detectar explosivos poco volátiles a T ambiente, concentración muy baja y en un segundo

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Es proverbial la capacidad olfativa de un perro. Hoy día, los instrumentos producidos por el hombre están a punto de superarlo. El departamento de energía del Pacific Northwest National Laboratory ha construido un equipo de espectrometría de masas capaz de detectar explosivos en concentraciones tan bajas como 25 partes por 1000 billones y menos (Ojo: nos referimos a billones españoles (1012). Esto es preciso aclararlo porque en Estados Unidos billion significa 109 y desgraciadamente en nuestro país esa palabra se suele traducir mal de los textos americanos. Por ejemplo, la unidad ppb de los textos de EEUU se traslada a los españoles como “partes por billón” cuando en realidad es partes por mil millones).

imageLo han probado con los explosivos pentrita (tetranitrato de pentaeritritol), nitroglicerina, tetralita (también llamado tetril, tetramina o 2,4,6-trinitrofenil-N-metilnitramina) y especialmente hexógeno (ciclotrimetilentrinitramina, ciclonita, RDX –a la derecha–), que es muy poco volátil, por lo que es difícilmente detectable por los métodos tradicionales cuando se encuentra, por ejemplo, en el interior de una maleta. El nuevo instrumento aspira el aire sobre la maleta y lo introduce en un espectrómetro de masas de ionización química a presión atmosférica.

David Atkinson, responsable principal del nuevo equipo dice que la clave de este reside en su “gran eficiencia de ionización combinada con una gran selectividad” que permite identificar los explosivos mencionados y otros, incluso cuando forman parte de explosivos plásticos.

Por supuesto,ya existían otros equipos y técnicas capaces de alcanzar esos límites de detección, pero o bien se necesitaba aplicar primero métodos de preconcentración, o bien elevar la temperatura para aumentar la concentración del analito en la fase de vapor o emplear mucho tiempo. El que se acaba de presentar lo hace sin preconcentración, a temperatura ambiente y en un tiempo del orden de un segundo.

La investigación está publicada en la revista Analytical Chemistry (2013; 85 (1): 389 DOI: 10.1021/ac302828g).

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