Crean un “mineral flexible” inspirado en las esponjas marinas

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espiculas sintéticas triplenlace.com 2Químicos de polímeros y biólogos moleculares alemanes han creado un nuevo material que a pesar de contener casi un 90 por ciento de carbonato cálcico es extremadamente flexible, gracias a que también incorpora una proteína. Se han inspirado en las espículas de los poríferos, especialmente en las de las esponjas marinas, a base de dióxido de silicio. (Las espículas con las unidades esqueléticas de estas especies, que se valen también de ellas para evitar ser depredadas. Son estructuras muy resistentes, difíciles de cortar incluso con un cuchillo.)

La flexibilidad de estas espículas sintéticas es superior a la de las naturales, pudiéndoseles dar forma de U sin que se rompan o muestren signos de fractura.

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La proteína utilizada para dar flexibilidad a los microcristales de calcita es la silicateína α, utilizada por las esponjas para catalizar la formación de dióxido de silicio. Esta proteína, en el laboratorio, facilita el autoensamblamiento del carbonato de calcio amorfo del que se parte, llegándose con el tiempo a obtener un producto bastante cristalino. Concretamente se observa que después de seis meses estas espículas sintéticas consisten en nanocristales de calcita como si fueran piedras en un muro, quedando la proteína entre ellos a modo de argamasa. Tienen de 10 a 300 micrómetros de longitud y un diámetro de 5 a 10 micrómetros.

Aparte de sus propiedades mecánicas, estas espículas tienen la propiedad de transmitir las ondas de la luz incluso cuando están dobladas.

El trabajo lo firman F. Natalio, T. P. Corrales, M. Panthofer, D. Schollmeyer, I. Lieberwirth, W. E. G. Muller, M. Kappl, H.-J. Butt y W. Tremel, se titula Flexible Minerals: Self-Assembled Calcite Spicules with Extreme Bending Strength y lo ha publicado Science (2013; 339 (6125): 1298 DOI: 10.1126/science.1216260).

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