En un lago seco de Marte pudo haber vida alguna vez

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imageEl robot marciano Curiosity ha descubierto indicios químicos que podrían sostener la hipótesis de que alguna vez hubo vida en Marte. Efectivamente, el análisis químico y espectroscópico del interior de una muestra de roca sugieren que las condiciones habrían sido lo suficientemente benignas para permitir formas primitivas de vida microbiana.

En la última fase de su misión, Curiosity ha perforado una roca situada en una zona llamada Yellowknife Bay que parece que fue un río o el lecho de un lago. El análisis se hizo por difracción de rayos X de polvo microcristalino y cromatografía de gases.

Alrededor de 20% de la muestra se compone de minerales arcillosos, pero lo más interesante es que el tupo de arcilla detectada (esmectitas) es el producto de la reacción de minerales ígneos con agua. La presencia de sulfato de calcio en la muestra indica que el medio era neutro o ligeramente alcalino. Un medio muy ácido habría impediría la vida microbiana. Por otra parte, se sabe que en las arcillas se mantienen bien los materiales orgánicos. 

Algunos elementos están en diversos estados de oxidación; por ejemplo, hay sulfatos y sulfuros, y eso también es significativo por dos razones. Una es que se demuestra que el ambiente no era antes  excesivamente oxidante (a diferencia del momento actual, en que se observa que la mayor parte de la superficie del planeta está oxidada).. La otra es que muchos microorganismos crecen bien en sistemas en los que existen gradientes químicos redox de este tipo (presencia de oxidantes junto a reductores) porque eso les permite obtener energía.

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