La explosión en la planta de fertilizantes de Texas se debió al nitrato de amonio o al amoniaco almacenados allí

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Hoy se ha producido una fuerte explosión en una planta de fertilizantes de Texas y ha habido muchos muertos y heridos. No es la primera vez que una tragedia de este tipo ocurre en una factoría de fertilizantes. Detrás del accidente pueden estar dos de los productos químicos que más se emplean en ellas: el nitrato de amonio (NH4NO3), que causó hace 66 años el más mortífero accidente industrial de Estados Unidos, y el amoniaco  (NH3).

El nitrato de amonio es bastante estable y resistente al fuego, pero cuando se calienta a una temperatura en torno a 250 grados puede experimentar una reacción de autooxidación-reducción muy exotérmica:

NH4NO3(s) → N2O(g) + 2H2O(g)

O bien esta otra si la temperatura es aún mayor:

2NH4NO3 → 2N2(g) + O2(g) + 4H2O(g)

Nótese que en el NH4NO3 el N del grupo nitrato tiene número de oxidación 5+, mientras que el del grupo amonio lo tiene 3-. La reacción de autoxidación-reducción está servida, ya que que están juntos un oxidante fuerte con un reductor fuerte. En ambas reacciones se producen muchos moles de gases, lo que explica la potencia de la onda expansiva en una explosión de este tipo.

Hay que aclarar que no siempre esas reacciones son explosivas. La mayoría de las veces el nitrato de amonio simplemente se descompone. Pero otras detona. El fuego puede ser una causa.

Los gases tóxicos que los testigos de la explosión de Texas dicen haber respirado pueden ser precisamente el N2O y otros óxidos de nitrógeno. Estos gases, en contacto con la humedad del aire también pueden formar los ácidos correspondientes, incluido el nítrico, que es muy irritante de las mucosas oculares y nasales (también tiene otros efectos dependiendo de su concentración).

No obstante, también se está considerando la posibilidad de que lo que haya explotado sea uno o varios tanques de amoniaco líquido a alta presión. El amoniaco se emplea para obtener el nitrato de amonio haciéndolo reaccionar con ácido nítrico:

HNO3 + HH3→ NH4NO3

La compañía propietaria de la planta ha dicho que tenía almacenadas 20 toneladas  de amoniaco.

En ambos casos, el detonante primario de la explosión debe de haber sido el fuego que según parece se había declarado en la factoría. Es este agente el que puede hacer estallar el nitrato de amonio y un tanque de amoniaco, gas que al salir puede dispersar más aún el fuego. Debido a la violencia de la explosión no es de extrañar que se haya debido a todos estos factores: el fuego, la explosión del nitrato de amonio y la de los tanques de amoniaco.

Buen fertilizante

El nitrato amónico es un excelente fertilizante porque aporta mucho nitrógeno que puede ser usado por las plantas por dos vías. El nitrato lo toman directamente; el amonio lo oxidan los microorganismos del suelo a nitrato o nitrito, por lo que constituye un abono de más larga duración.

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