Es posible tener agua líquida a 55 grados bajo cero

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Todo el mundo sabe que tras meter agua en un congelador, al cabo de un rato sale convertida en hielo. Y pensamos que ese cambio de fase (de líquido a sólido) ha ocurrido porque la temperatura dentro del congelador es inferior a cero ºC, que es la temperatura de congelación del agua a presión atmosférica.

Sin embargo, los fenómenos fisicoquímicos no suelen ser tan categóricas ni absolutos. Se ha comprobado que se puede tener agua líquida hasta -55 ºC sin que congele.. Ese agua se dice que está subenfriada. Pero ¿cómo puede lograrse?

Para que se produzca el cambio de estado (de líquido a sólido) el agua tiene que ser muy pura para que en su interior no existan nucleadores o “semillas de nucleación”. La nucleación es el comienzo de un cambio de estado en una región microscópica de la sustancia. (Agua de la suficiente pureza puede conseguirse mediante ósmosis inversa.)

Además de disponer de agua muy pura, para conseguirla  sobreenfriada un método es bajarle su temperatura muy rápidamente (a una velocidad de unos 100 grados por segundo).

Cuando tenemos agua subenfriada, basta introducir un nucleador (por ejemplo, una diminuta partícula de hielo) para que todo el líquido congele inmediatamente.

Este fenómeno tiene consecuencias importantes en la vida cotidiana. Por ejemplo, en las zonas altas de la atmósfera existen muy pocos nucleadores. Eso hace que abunden las gotas de agua subenfriada. Los aviones que atraviesan nubes de agua subenfriada las siembran bruscamente de nucleadores, y eso formar  hielo en las alas y en algunos instrumentos. Por eso, las aeronaves tienen que disponer de los sistemas de descongelación adecuados.

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