Un experimento larguísimo: la caída de una gota de brea

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caída de la gota de brea triplenlace.com

Hay experimentos que se hacen en un rato y otros que llevan… más de una vida. El que vamos a considerar aquí está recogido en el libro Guinness de los records como el más largo del mundo; lleva durando casi un siglo y se espere que aún queden otros 100 años para que concluya.

imageEs muy simple. Se trata de medir el tiempo que tarda en formarse y caer una gota de una masa de brea contenida en un embudo. La puso allí el profesor Thomas Parnell, de la Universidad de Queensland (Australia) en 1927, tras calentarla un poco.

Por brea entendemos un producto de la destilación de alquitranes (o bien un residuo de la pirólisis de un material orgánico) que es sólido a temperatura ambiente pero que se puede ablandar cuando se calienta, solidificando de nuevo en forma amorfa cuando recobra la temperatura inicial.

La brea del experimento es, pues, en apariencia sólida, pero eso no quiere decir que no fluya. Precisamente el experimento trata de demostrar que este tipo de sustancias sólidas no tienen un coeficiente de viscosidad infinito (de hecho, el de este material es casi un billón de veces el del agua).

Ya han caído diez gotas, pero nunca ha sido posible captar el momento exacto en que se desprenden. El periodo de caída es aproximadamente de una década, pero no es constante, entre otras razones porque hasta hace poco no se han controlado las condiciones atmosféricas de la sala en la que se halla el embudo (temperatura, humedad, presión…).

Actualmente la caída de la próxima gota parece inminente, acontecimiento que esta vez se quiere registrar con una cámara que permanentemente está enfocando el embudo. Ya se intentó esto con la gota anterior (caída el 28 de noviembre de 2000), pero la cámara falló durante un corto periodo de tiempo, ¡precisamente cuando cayó la gota!

Este experimento ha recibido el  premio Ig Nobel (juego de palabras con Nobel e ignoble –innoble—), que se concede a científicos y logros que “primero hacen reír a la gente y luego le hacen pensar”.

La imagen que encabeza este texto fue tomada poco después de caer la sexta gota.

Este gráfico, tomado de la Wikipedia, ilustra la velocidad de caída de la gota:

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Una respuesta para "Un experimento larguísimo: la caída de una gota de brea"

  1. Jesús Sierra   7 - Abril - 2013 at 9:37

    Creo que cuando se termine, la brea ya habrá sido sustituida por otros compuestos

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