Potasio y agua: ¿qué prefiere, explosión o llama?

Los ácidos fuertes (HA) reaccionan con los metales (M) produciendo hidrógeno:

2HA + M  right arrow 2MA + H2

(Hemos supuesto que M es monovalente.)

Como se sabe, al agua (H2O) es una especie química anfótera, es decir, que puede actuar como ácido o como base, dependiendo a qué se enfrente. Por su parte, los metales alcalinos (Li, Na, K, Rb, Cs y Fr) son muy básicos. Por ello, cuando se combinan con agua exacerban el carácter ácido de esta y puede darse la siguiente reacción análoga a la anterior:

2H2O + 2K  right arrow 2KOH + H2

(Como ejemplo, hemos tomado el metal alcalino K.) Esta reacción es tan exotérmica que el H2 que se forma se puede inflamar e incluso explotar. De hecho lo hace cuando se eligen para hacer el experimento el K, el Rb o el Cs, aunque no con el Na y el Li. Lo podemos comprobar en este espectacular vídeo:

Ya ven que no es muy seguro combinar un metal alcalino con agua.

Sin embargo, existe un procedimiento un poco menos peligroso y más vistoso. Se trata de añadir poca agua y, en cambio, cierta cantidad de éter (dietil éter o éter etílico), H3C-CH2-O-CH2-CH3. Cuando se emplea potasio, el hidrógeno generado en la reacción exotérmica inflama espontáneamente al éter, como puede verse en este vídeo:

Los productos de la reacción son KOH, CO2 y H2O. Estas dos últimas especies provienen de la combustión del éter y del H2 en presencia del oxígeno del aire.

Leave a Reply

Your email address will not be published.