La química de Breaking Bad – 5: Cocinando cristal

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Photo Credit:  Ben Leuner/AMC

En un artículo de Triplenlace hemos explicado cómo los personajes de la serie televisiva Breaking Bad fabrican (“cocinan”) metanfetamina (“cristal”), según ellos mismos lo describen. Una discusión en profundidad sobre diferentes rutas de síntesis de esta droga puede encontrarse aquí (y en muchas otras páginas de Internet). Ni que decir tiene, por si alguien sufre  la tentación de ponerse a “cocinar” metanfetamina, le recomendaríamos que se deje de tonterías y piense que la química y la vida son muy bellas y que la química hace y puede hacer infinidad de cosas para hacer la vida aún más feliz. Dicho lo cual, haremos unos comentarios adicionales sobre la síntesis de la metilanfetamina.

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No es un compuesto químico reciente. La N-metil-1-fenilpropán-2-amina, que es su nombre oficial, fue sintetizada por el químico japonés Nagai Nagayoshi en 1893 a partir de la efedrina cuando estudiaba las propiedades de este alcaloide, usado como fármaco desde antiguo.

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Un isómero de la efedrina (más exactamente, un diasteroisómero) es la pseudoefedrina , también alcaloide natural y fármaco, que se emplea como descongestivo nasal. Al principio, los protagonistas de Breaking Bad sintetizan su metanfetamina a partir de grandes cantidades de pastillas de psudoefedrina que hacen comprar en la farmacia a “enanos” a su servicio.  Después se dan cuenta de que este método no les permitirá producir grandes cantidades, por lo que el el profesor de química Walter White recurre a la síntesis a partir de metilamina; esta ruta sintética le permite obtener una droga muy pura, cristalina y de color azulado.

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Hay que tener en cuenta que la metanfetamina es una molécula que se puede presentar en dos formas o isómeros. Concretamente, se trata de isómeros ópticos por su diferente comportamiento frente a la rotación del plano de la luz polarizada. De los dos, el que ejerce una acción psicoestimulante más acusada es el isómero dextrógiro (es decir, el que desvía el plano de polarización hacia la derecha), llamado D-metanfetamina o más técnicamente S-metanfetamina. El otro, la L-metanfetamina (o R-metanfetamina), tiene menores efectos psicodinámicos (y por eso es el que se utiliza como principio activo en las formulaciones de algunos inhaladores para descongestión nasal).

En la síntesis con fines delictivos realizada en Breaking Bad se sigue el procedimiento regioselectivo adecuado para obtener D-metanfetamina y no su isómero L. Esta circunstancia se menciona más de una vez, y particularmente cuando el profesor White pregunta a un secuaz del narcotraficante Gus Fring que cree ser capaz de sintetizar la droga si sabe algo acerca de isomería óptica, quiralidad, regioselectividad, etc… Por no saber nada de eso, el secuaz encuentra un castigo atroz, aunque no creemos que los creadores de la serie quieran dar a entender que la misma pena les espera a los estudiantes que ignoren estos conceptos.

Bromas aparte, y antes de continuar. diremos que los drogadictos que consumen  metanfetamina lo hacen porque este fármaco es un potente estimulante del sistema nervioso central que afecta a mecanismos neuroquímicos tan variados como los que regulan el ritmo cardiaco, la presión sanguínea, el apetito, la atención, los estados de humor y emocional, las respuestas asociadas con la alerta mental… La droga penetra más fácilmente en el cerebro que otros estimulantes gracias a su liposolubilidad, propiedad que le otorga, además, una mayor estabilidad frente a la degradación por monoamino-oxidasa. Pero, como casi todo en la naturaleza, lo “excesivamente bueno” tiene su contrapartida, como muestran estas gráficas imágenes:

Efectivamente, según proclaman las autoridades de la lucha antidroga, la mentanfetamina acaba dañando nervios y tejido cerebral de forma análoga a como lo hace la enfermedad de Alzheimer y produce la llamada boca de metanfetamina, caracterizada por podredumbre y caída de dientes. Hay que tener en cuenta que aunque en la serie el profesor de química se precia de obtener una metanfetamina azul de más de un 99% de pureza, en el mundo real el producto no suele alcanzar el 75%, por lo que los drogadictos, además de la droga, se tragan disolventes, reactivos en exceso y productos secundarios muy tóxicos.

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La síntesis

En el argot de los laboratorios clandestinos de metanfemina se suele hablar de los procesos rojo, blanco y azul como etapas parciales de la hidrogenación (reducción) del grupo hidroxilo de la pseudoefedrina o de la efedrina. La palabra “rojo” se refiere al uso de fósforo; el “blanco” es la pseudoefedrina; el “azul”, el yodo que se emplea para producir el ácido yodhídrico necesario.

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Los que han visto las serie habrán comprobado que durante todo el proceso de síntesis los “cocineros” emplean máscaras respiradoras. Desde luego, no lo hacen por capricho, sino para protegerse de los gases tóxicos que se generan o se pueden generar. Hay que tener en cuenta que en un laboratorio de metanfetamina se puede respirar o estar en contacto con cloroformo, éter, acetona, amoniaco, ácido clorhídrico, metilamina, yodo, ácido yodhídrico, litio, sodio, mercurio, hidrógeno, fosfina

Una prueba de que el proceso puede ser mortal si se comete algún error la ofrece el primer episodio de la serie. En él vemos cómo el profesor White, amenazado por unos narcotraficantes dentro de la caravana donde tienen montado el laboratorio, para librase de ellos genera el gas tóxrico fosfina (PH3) vertiendo fósforo sobre un líquido. Cuando vimos este episodio no apreciamos muy bien de qué líquido se trataba, pero lo lógico es que fuera una disolución de hidróxido de sodio, que produciría, además de la fosfina, fosfinato sódico y fosfito sódico como subproductos. (También podría tratarse de un ácido, que en teoría produciría fosfinaácido fosfórico mediante una reacción de desproporción.)

Cuando deciden que la vía de la pseudoefedrina no es la adecuada optan por la metilamina como producto de partida. Para hacerse con ella montan una operación a gran escala que tiene que ver con un transporte en tren… Pero no lo contaremos para no arruinar la serie a quien no la haya visto.

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La metanfetamina y la moda de lo azul

Después de cinco años de emisión, actualmente se están viendo los últimos episodios, que contendrán el esperado desenlace. La serie se ha rodado en Albuquerque, ciudad de gran influencia hispana y la más importante del estado norteamericano de Nuevo México. Allí la química se ha hecho popular e incluso está siendo usada como reclamo turístico. Según informa Traveler.es, una famosa confitería ya ha vendido más de 30 mil bolsitas de metanfetamina azul… de caramelo, a un dólar la bolsa. Este producto, al parecer, es el que se utiliza en la serie como atrezo para figurar la droga.

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En otro lugar venden unos donuts llamados Blue Sky, de vainilla y cubiertos de cristalitos azules de caramelo. Hasta se han creado dos nuevas cervezas con nombres alusivos: la Heisenberg’s Dark y la Walt’s White Lie.

Un spa ofrece un tratamiento exfoliante con sales azules que llaman Bathing Bad, clases para obtener metanfetamina de caramelo y sales de baño y toda una línea de productos cosméticos azules,

El equipo de realización de la serie ha agradecido a la ciudad su colaboración con grandes carteles en los que se lee: ¡Gracias, Albuquerque! Hemos tenido mucha química juntos.

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Todos los artículos de esta serie:

La química de Breaking Bad – 0: Introducción (por Denís Paredes)
La química de Breaking Bad – 1: ¿Puede el ácido fluorhídrico disolver un cadáver?
La química de Breaking Bad – 2: El verdadero poder explosivo del fulminato de mercurio
La química de Breaking Bad – 3: Pila de mercurio
La química de Breaking Bad – 4: Fuegos de colores
La química de Breaking Bad – 5: Cocinando cristal
La química de Breaking Bad – 6: Composición del cuerpo humano (por L. E. Castillero)
La química de Breaking Bad – 7: Ricina

4 Respuestas a "La química de Breaking Bad – 5: Cocinando cristal"

  1. Alb.   2 - octubre - 2013 at 16:25

    “Después se dan cuenta de que este método no les permitirá producir grandes cantidades, por lo que el el profesor de química Walter White recurre a la síntesis a partir de metilamina; esta ruta sintética le permite obtener una droga muy pura, cristalina y de color azulado.”

    Si, pero este metodo tiene una pequeña pega. No es regioselectivo, y produce una mezcla racemica de ambos isomeros.
    Es decir, que la concentración máxima que se podría alcanzar por este método es del 50% de D-metanfetamina, ya que el otro 50% es L-metanfetamina. Ademas hay otra pega, separar estos isomeros opticos resulta complicado y caro.

    Este ruta de sintesis era utilizada antiguamente por bandas de moteros, pero luego fue remplazada por la via de la efedrina.
    Esto se indica en la serie, cuando Hank observa el video del robo con termita de la metilamina comenta. “Tenemos un cocinero de la vieja escuela”.

    Ademas cuando Gus y su socio intentar asociarse con el cartel mexicano, y estos desprecian la metanfetamina, su socio intenta explicar que es un proceso nuevo, con una estructura diferente. Estan proponiendo la via de la efedrina para obtener en enantiomero puro, en lugar de la via de la metilamina.

    La genialidad de la sintesis de Walter esta en que permite fabricar la metanfetamina a gran escala y de manera regioselectiva. En la realidad no se conoce ninguna síntesis que permita esto… pero eso no significa que no pueda hacerse.

    Aunque Victor no supiese nada sobre quiralidad, podría cocinar perfectamente la droga. De la misma forma que también la preparaba Jesse.
    No tenia ni idea de química y lo único que sabia de la metilamina es que era lo que estaba en un barril con un dibujo de una abeja… y sin embargo era capaz de hacer una síntesis regioselectiva de la D-Metilamina, cosa que los quimicos del cartel no podian.

    Gus asesina a Victor, no porque este no supiese seguir esa síntesis… sino porque no era capaz de entender la genialidad de Walter White, de la misma manera que los mexicanos que asesinaron a su socio tampoco lo supieron entender. Su error fue faltarle al respeto a la química.

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  2. Triplenlace   2 - octubre - 2013 at 17:08

    Excelente acotación. Muchas gracias.

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    • Xaquín   24 - octubre - 2013 at 11:33

      Me alegra que les gustara la aportación de Alb, en estos tiempos de patentes e competición científica a tope, son buenos gestos.

      A mi me encantó el apunte que hace sobre el orgulloso (y cabronazo) WW (el químico!): nunca admitió que se pudiera despreciar la Química (y la ciencia, supongo, en general) por parte del género humano. En ese sentido explica que Gus le admirara tanto, ya que era otro perfeccionista…y lo hace algo humano por llegar a sentir “cierto afecto” por un “desastre científico” como Jesse…

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  3. seinheiber   4 - mayo - 2014 at 6:24

    muy bue post

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