La química de Breaking Bad – 6: Composición del cuerpo humano

Luis Enrique Castillero »

En el tercer episodio de la serie televisiva Breaking Bad, el profesor de química Walter White trata de disolver un cuerpo humano en ácido fluorhídrico. Mientras lo hace rememora una conversación que tuvo años atrás con su compañera de investigación Gretchen Schwartz en la que entre ambos hacen cuentas sobre la composición química del ser humano. Esto dicen, más o menos:

Walter White: Vamos a analizarlo. Hidrógeno; ¿cuánto tenemos de hidrógeno?
Gretchen Schwartz: ¿En moles?
W. W.: Sí.
G. S.:Un 63%.
W. W.: Sesenta y tres, que no es poco. Vayamos con el oxígeno.
G. S.: Oxígeno, 26%.
W. W.: Veintiséis. Ahí tienes tu agua.
G. S.: Carbono, 9%.
W. W.: Carbono, 9.
G. S.: Que dan un total del 98%.
W. W.: Así es.
G. S.: Nitrógeno, 1,25%.
W. W.: Uno coma veinticinco..
G. S.: Esto nos sitúa en 99 y cuarto. Solo nos quedan los oligoelementos, en los que reside la magia. W. W.: Espera un poco: ¿qué pasa con el calcio? El calcio no podemos decir que sea una traza. Ahí tienes todo tu esqueleto…. .
G. S.: Eso parece, ¿verdad? Pues bien, el calcio solo supone el 0,25%.
W. W.: ¿Cómo? ¿Tan poco? ¿En serio? Nunca lo habría imaginado. ¿Y qué pasa con el hierro?
G. S.: Hierro, 0,00004%
W. W.: ¡¿Solo?! ¡No podemos tener hemoglobina sin hierro!
G. S.: Por lo que se ve, no necesita mucho. Pero es así. ¡Vete a saber!
W. W.: ¿Y sodio?
G. S.: Sodio, 0,04%. Y fósforo, 0,19%.
W. W.: Cero coma diecinueve. Listo. Entonces, la suma es… 99,888042%. Falta un 0,111958%.
G. S.: Se supone que eso es todo.
W. W.: ¿Seguro? Falta algo, ¿no? Tiene que haber algo más en un ser humano….

[…]
G. S.: ¿Y qué pasa con el alma?
W. W.: ¿El alma? No somos nada más que química (There’s nothing but chemistry here).

De la lectura de este fragmento del guion se deduce que los guionistas tienen poca idea no solo de química sino de matemáticas. No nos referimos a que la suma está mal hecha; eso es lo de menos. Lo peor es que el final de la discusión nos presenta a un Walter White mediocre como químico y como científico, lo que está en contradicción con otras intervenciones suyas en la serie en las que representa a un profesor inteligente que domina su disciplina.

"Which is your chemical structure?/¿Cuál es tu estructura química?" Oil/canvas. 150x200. 2011, Algorta
ainhoaortells.com

Falta medio centenar de elementos

Lo primero que resulta increíble en el guion es que a unos químicos que se precien de tales les “falte” un 0,111958% en la composición del cuerpo humano y no sepan por qué. Sencillamente, es que no han considerado más que 8 elementos químicos, olvidándoseles medio centenar. ¿Dónde se les han quedado elementos tan importantes para la vida como el potasio, el azufre, el cloro, el magnesio, el flúor, el zinc o todos los demás que figuran en este cuadro de proporciones en peso –en la serie se dan las proporciones molares– que encontramos en la Wikipedia?

oxígeno 65
carbono 18
hidrógeno 10
nitrógeno 3
calcio 1,4
fósforo 1,1
potasio 0,25
azufre 0,25
sodio 0,15
cloro 0,15
magnesio 0,05
hierro 0006
flúor 0,0037
cinc 0,0032
silicio 0002
rubidio 0,00046
estroncio 0,00046
bromo 0,00029
plomo 0,00017
cobre 0,0001
aluminio 0,000087
cadmio 0,000072
cerio 0,000057
bario 0,000031
estaño 0,000024
yodo 0,000016
titanio 0,000013
boro 0,000069
selenio 0,000019
níquel 0,000014
cromo 0,0000024
manganeso 0,000017
arsénico 0,000026
litio 0,0000031
mercurio 0,000019
cesio 0,0000021
molibdeno 0,000013
germanio
cobalto 0,0000021
antimonio 0,000011
plata 0,000001
niobio 0,00016
circonio 0,0006
lantano 0,000137
telurio 0,000012
galio
itrio
bismuto
talio
indio
oro 0,000014
escandio
tántalo
vanadio 0,000026
torio
uranio 1,3e-7
samario
wolframio
berilio 5e-9
radio 1e-17

¿Qué hay de las cifras significativas?

Según el guion, el cuerpo humano contiene un 63% de hidrógeno y un 26% de oxígeno. ¿Exactos? Qué casualidad sería que esas cantidades fueran exactas, ¿no? Es que, evidentemente, no lo son. En vez de esos número redondos, las cantidades reales a lo mejor son, por ejemplo, 63,06 y 26,06%, y así quedaría justificado ese “0,111958%” que “falta”. ¿Cómo es posible que dos químicos no se den cuenta de que las cantidades que están dando de los elementos abundantes, con dos cifras significativas, son solo aproximadas y que su incertidumbre o error explicaría sobradamente que la suma total (sin tener en cuenta que le faltan elementos químicos) no dé 100?

¿Qué químico/a piensa en el peso del alma?

El personaje Gretchen Schwartz se pregunta si el peso que falta no podría atribuirse al del alma. No consideraremos la cuestión de si el alma existe o no; solo diremos que si el espíritu de Lavoisier –aquel gran científico que basó la nueva Química en la medida rigurosa de las masas– se entera de esto, se le cae el “alma” al suelo.

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Relacionado: Fórmula química del ser humano

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Todos los artículos de La química de Breaking Bad:

0: Introducción
1: ¿Puede el ácido fluorhídrico disolver un cadáver?
2: El verdadero poder explosivo del fulminato de mercurio
3: Pila de mercurio
4: Fuegos de colores
5: Cocinando cristal
6: Composición del cuerpo humano
7: Ricina