Édouard Bénédictus, artista y químico, descubridor del vidrio de seguridad

Hay muchos tipos de virios de seguridad. Uno es el vidrio templado, que se obtiene calentando uniformemente el material en un horno a más de 600 oC y luego enfriándolo rápidamente con aire. Esto crea un juego de esfuerzos de compresión y tracción que hacen que, si el vidrio se rompe, lo haga en trozos pequeños granulares en lugar de astillas, como se ve en la imagen.

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Edward – Wikimedia Commons

Pero es anterior en el tiempo el vidrio laminado, consistente en alternar láminas de vidrio con películas de materiales plásticos. La idea se le ocurrió al químico, decorador, pintor y compositor francés Édouard Bénédictus (1878 – 1930) tras comprobar un día de 1903 que un frasco de vidrio que había contenido una disolución de celuloide (un termoplástico de nitrocelulosa y alcanfor) y que se le cayó desde una escalera se quebraba, pero los fragmentos permanecieron unidos gracias a la capa de celuloide sólida que había revestido la pared interna del frasco.

La misma semana que hizo su descubrimiento, Benedictus había leído cómo los accidentes automovilísticos se agravaban por el hecho de que los cristales de los parabrisas rotos herían a la gente. empeoraban al volar fragmentos de vidrio de los parabrisas rotos. “De repente apareció ante mis ojos una imagen del frasco roto. Salté, corrí a mi laboratorio y me concentré en las posibilidades prácticas de mi idea“. Durante las siguientes 24 horas, experimentó añadiendo plástico líquido a superficies de vidrio que luego rompía. “La noche siguiente, había producido mi primera muestra de Tríplex, llena de promesas para el futuro“.

El 25 de noviembre de 1909 presentó una patente para un proceso de vidrio laminado basado en esta idea y el 7 de julio de 1911 fundó la Sociedad del Vidrio Tríplex, que es como llamó al invento. No muchos años más tarde, Henry Ford hacía los parabrisas de sus coches con vidrios de seguridad. Se dice que el tríplex salvó la vida del presidente de la República Francesa Georges Clemenceau, que sufrió un atentado en 1919.

El vidrio tríplex se sigue usando actualmente para fabricar parabrisas y ventanas en los sectores automotriz, ferroviario, marítimo y aeroespacial. El plástico generalmente es poli(vinilbutiral), que se obtiene a partir de poli(alcohol vinílico) y butiraldehído. La unión se hace mediante calentamiento y prensado. En un vidrio muy resistente al impacto y, en caso de rotura, los fragmentos se mantienen en su sitio, evitando lesiones.

Escaleras de vidrio laminado (Cantero, CC BY 2.5, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=2272716)

El arte de Bénédictus

Édouard Bénédictus era sobrino nieto del escritor Théophile Gautier. Su familia intentó desviarlo de los estudios de arte, por considerarlos vanos, y lo encaminó hacia la química. Así que estudió química en Alemania… pero no renunció a sus inclinaciones artísticas. De hecho, años después de su invento dejó definitivamente las ciencias aplicadas para centrarse en el el Art decó.

Museo MAD, París
Museo MAD, París
Museo MAD, París

(Imagen de cabecera: Britannica . com)